Southwest Airlines vuelve a ser disruptiva (LUV, AAL)

Durante gran parte de su historia de más de 40 años, Southwest Airlines (NYSE: LUV) ha sido una fuerza disruptiva en la industria de las aerolíneas.

Si bien los transportistas heredados volaron flotas hodgepodge, Southwest manejó un tipo de flota única para reducir la complejidad y reducir los costos de capacitación y mantenimiento. Mientras los rivales se amontonaban en centros concurridos, Southwest Airlines operaba principalmente desde aeropuertos alternativos más baratos.

Estas son solo dos de las cosas que han separado a Southwest en los últimos años. Estos dos enfoques clave han formado la pieza clave de una estrategia que permitió a Southwest experimentar un crecimiento constante. Pero más recientemente, Southwest parece haber perdido gran parte de su singularidad a los ojos de algunos observadores de la industria. Los problemas incluyen crecimiento lento, costos crecientes y deterioro de las relaciones laborales.

Es cierto que Southwest Airlines de 2015 no es el sudoeste de 2000. Actualmente, la aerolínea vuela a prácticamente todas las grandes ciudades del país y trata desesperadamente de cortejar a los viajeros de negocios. Pero Southwest está comenzando a mostrarle a la industria que puede ser tan perjudicial como siempre, y competidores como American Airlines (NASDAQ: AAL) ya están sintiendo la presión.

Años de lento crecimiento
En 2011, el año en que Southwest se fusionó con su rival más pequeño, AirTran, la capacidad combinada de los dos operadores ascendió a 128. 5 mil millones de millas de asiento disponibles, o ASM. En 2014, Southwest ofreció 131. 0 mil millones de ASM, lo que indica que aumentó su capacidad en menos del 2% en un período de tres años.

La combinación de este lento crecimiento, los aumentos salariales y la expansión de Southwest hacia aeropuertos más caros llevó a una importante inflación de costos unitarios. En 2011, los costos unitarios de Southwest excluyendo combustible y artículos especiales totalizaron $ 0. 0759. Esta métrica aumentó un 10% en los próximos tres años, llegando a $ 0. 0836 en 2014.

Los operadores heredados como American Airlines han aprovechado este aumento de costos para mejorar su competitividad en relación con Southwest.

Volviéndose agresivo de nuevo
Sin embargo, la marea está cambiando. Habiendo completado la mayoría de los aspectos del proceso de integración de AirTran, Southwest busca crecer de manera más agresiva a la vez que se concentra en la contención de costos.

Para 2015, Southwest planea aumentar la capacidad en un 6%. En otras palabras, ¡crecerá tres veces más este año que en los últimos tres años combinados! Este retorno al crecimiento, junto con los cambios en la combinación de flota de Southwest, le permitirá a la compañía reducir sus costos unitarios no combustibles (excluyendo artículos especiales y participación en los beneficios) en un 1% -2% en 2015.

Disminuyendo aún más el crecimiento de Southwest, 3 puntos porcentuales de crecimiento vendrán en Dallas Love Field.Los cambios en las regulaciones federales que entraron en vigencia el otoño pasado ahora permiten a Southwest volar a cualquier lugar en los Estados Unidos desde Love Field, en lugar de solo dentro de Texas y algunos estados cercanos.

Otros 2 puntos porcentuales de crecimiento llegarán al aeropuerto LaGuardia de Nueva York y al aeropuerto Reagan de Washington, donde Southwest adquirió máquinas tragamonedas que American Airlines tuvo que vender para obtener la aprobación de su fusión con US Airways. Finalmente, 1 punto porcentual de crecimiento provendrá de las nuevas rutas internacionales hacia América Latina y el Caribe.

Una espina en el lado de American Airlines
Desafortunadamente para American Airlines, tiene una gran presencia en los cuatro mercados que Southwest tiene como objetivo el crecimiento este año. En el cuarto trimestre de 2014, American Airlines no alcanzó su pronóstico de ingresos unitarios original debido a que el impacto de la nueva competencia (principalmente del suroeste) resultó ser más severo de lo esperado.

Los ejecutivos de American Airlines advirtieron a los inversores que los ingresos unitarios seguirán bajo presión debido al crecimiento de la capacidad competitiva. Actualmente, American espera informar una disminución de 1% -3% en los ingresos unitarios para el primer trimestre, aunque en realidad es ligeramente mejor de lo que había proyectado hace tan solo un mes.

La demanda de viajes aéreos en los EE. UU. Parece ser bastante fuerte, pero el crecimiento de Southwest podría seguir presionando los resultados de American Airlines en el futuro. En Dallas, Southwest originalmente planeó hacer crecer su red de rutas a 31 ciudades y ofrecer aproximadamente 150 salidas diarias. Sin embargo, ha aumentado continuamente sus ambiciones, y ahora está programado para ofrecer 180 salidas diarias a 50 ciudades en agosto.

El otoño pasado, Southwest logró factores de carga extremadamente altos del 90% o más en la mayoría de sus nuevas rutas Love Field. Southwest está sacando claramente a los pasajeros de los vuelos de los competidores. En Dallas, esto significa principalmente American Airlines, que opera su centro más grande en el Aeropuerto Internacional de Dallas-Fort Worth.

A medida que el crecimiento de Southwest en Dallas continúe este año, continuará interrumpiendo el dominio, una vez seguro, de American Airlines de ese mercado. A medida que cambie sus planes de crecimiento a otros mercados en el futuro, otros operadores heredados enfrentarán la desagradable verdad de que Southwest Airlines puede ser tan perjudicial como siempre para sus modelos de negocios.

Adam Levine-Weinberg no tiene ninguna posición en ninguna acción mencionada.